La importancia de las algas marinas en la actualidad
Pablo Viñamata

Citas desde Barcelona

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No sólo aparecen en la orilla de las playas, las algas marinas son usadas tanto en la alimentación como en la elaboración de medicinas o para el saneamiento de aguas contaminadas.

Imagen: Francesco Ungaro.
Imagen: Francesco Ungaro.

Lectura: ( Palabras)

En los océanos viven cerca del 97% de los seres vivos de nuestro planeta, no solamente peces o mamíferos, sino también grandes arrecifes de coral, plantas acuáticas y, desde luego, algas marinas.

La imagen que tienen algunas personas de éstas es la de algo molesto que suele aparecer en la orilla de las playas. Pero es un organismo que tiene numerosos usos, tanto en la alimentación como en la elaboración de medicinas, también en diversas industrias o para el saneamiento de aguas contaminadas. Si bien es cierto que existen diversas algas nocivas que se han visto afectadas por la contaminación, tanto en el mar, ríos y lagos o en aguas estancadas, existen algas que liberan toxinas perjudiciales o que afectan a las especies marinas; un ejemplo es el sargazo que invadió buena parte de las playas del caribe mexicano en 2018, aunque ya tenía presencia desde hace unos pocos años. Este tipo de alga producía un fuerte olor pestilente al llegar a las playas, liberando componentes tóxicos que afectaban directamente a los seres vivos endémicos, así como al turismo, tanto nacional como extranjero. 

Debido a la problemática que representa en un sector tan importante del caribe mexicano, diversos expertos en materia ambiental, salud pública e investigadores de instituciones educativas piensan que el “sargazo” se puede utilizar positivamente en diversas industrias: en la elaboración de fertilizantes, combustibles o para hacer papel o zapatos; e incluso en la construcción. En el estado de Quintana Roo un ciudadano patentó el bloque de sargazo –el llamado: sargablock– para construir casas similares a las de adobe.[1] En países donde este tipo de alga inunda sus playas ha habido interés en copiar este método de construcción: Jamaica, Barbados, República Dominicana o Estados Unidos, entre otros lugares.

algas marinas
Casa hecha con bloques de sargazo, de la web: SDPnoticias.

En el Mediterráneo, desde la época de la Antigua Grecia y del Imperio Romano, las algas y las plantas marinas se usaban como complemento medicinal o como cosmético y con el paso del tiempo no se ha perdido su uso. Un ejemplo es la planta Posidonia, declarada Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1999 por ser el refugio y alimento de diversas especies marinas, además de contribuir a frenar la erosión de las costas y de conferirle una excelente calidad a las aguas de Ibiza y contribuyendo a la emisión de más oxígeno a la atmósfera. Durante mucho tiempo se utilizó para embalar vidrio y objetos delicados para su transporte y también para envolver el pescado, para así conservarse por más tiempo. Además, se utilizó hace siglos como sustituto de la paja para hacer tejados. En la actualidad se está potenciado su uso como material aislante en la construcción de viviendas, ya que para ser utilizada con este objetivo no necesita productos químicos ni proceso industrial alguno.

En México, en los últimos años, la “Espirulina” es un alga que ha vuelto a tener utilización. En época precolonial era cultivada en el Lago Texcoco y tenía el nombre de Tecuitlalt, que quiere decir “excremento de roca”.  Su uso se perdió con el paso de los años, pero a partir de la segunda mitad del siglo XX empezó a ser redescubierta.  En los últimos años han surgido cultivadores de este tipo de alga en México y es utilizada en muchos restaurantes o como componente nutricional por numerosas personas. Otras algas importantes que se han utilizado desde hace siglos son el cocolin y el amomoxtli.

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Posidonia Oceánica., de la web: Eldiario.

Las algas son vistas por muchos especialistas como el futuro para la industria alimentaria. No sólo como algo que puede ser sano para las personas, debido a sus proteínas y vitaminas, sino también para los animales, sobre todo como alimentos para ellos. En los últimos años se está pensando en métodos para moderar la producción de carne y su consumo; sobre todo debido a la contaminación que produce la crianza de algunas especies rumiantes –principalmente vacas– a gran escala, en concreto por el gas metano que exhalan durante la digestión debido a la fermentación del alimento.

Reducir la producción puede ser difícil debido a que muchos países del mundo como Estados Unidos, Francia, España, México o Argentina, tienen una importante industria alimentaria y muchas familias viven de ello. Es por eso que se está pensando en variar la dieta de las vacas con algas marinas, apoyándose en los estudios realizados por la Universidad de Davis (California) durante los últimos años y publicados en la revista PLOS ONE, los cuales han mostrado que con una dieta que incluya o sustituya ingredientes ordinarios en la dieta del ganado rumiante, se puede reducir la emisión de metano en un 82%.[2] En concreto si se añadiese el alga roja: Asparagopsis taxiformis.  

vacas
Vacas de una granja en Davis, California; alimentadas con algas. Foto de la web del diario: Clarín.

Si de esta manera es posible reducir la contaminación que produce la industria ganadera, quizás sea una alternativa viable el uso de las algas, por otro lado, también sería bueno para los animales al ingerir un alimento más saludable y para las personas al consumir el producto. Además, son muchos los países que se dedican al cultivo de algas, por lo que se podría estudiar si este tipo de alga podría ser cultivada para no dañar la vegetación marina.

Las algas se utilizan mucho en diversas gastronomías y probablemente la más famosa sea la japonesa. Son numerosos los guisos que la llevan, como la sopa Ramen o el Sushi, que utilizan la llamada alga Nori; en la actualidad procedente sobre todo del cultivo. Otras algas muy utilizadas en el país nipón y que tienen muchas propiedades son la Wakame, consumidas en las ensaladas y sopas o el alga Kombu, que se utiliza para preparar otro platillo importante de esta cocina, el caldo Dashi.

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Fotografía de una Ensalada de algas Wakame, de la web: Que Apetito.

No sería raro que las algas estén más presentes en la nutrición humana y en la medicina, debido a sus bondadosas propiedades; ya que aportan proteínas, yodo, carbohidratos, fibra, etc., e incluso antioxidantes para la salud. De hecho, es un alimento que va bien para el fortalecimiento de los huesos, para controlar el colesterol, para el corazón y la circulación o proteger la mucosa gástrica, entre otras muchas cosas. Asimismo, es un alimento que alivia el apetito y no engorda. También es conocida su presencia en otros campos como en la industria farmacéutica, agentes dispersantes en forma de geles, cápsulas o cremas.


Referencias:
[1] Periódico El Informador, 2 de julio de 2019.
[2] Periódico La Vanguardia, 18 de marzo de 2021.

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